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Acqua e montagne di ghiaccio su Plutone, le prime immagini di New Horizons

ROMA – Nuove foto dalla sonda NASA New Horizons del suo sorvolo su Plutone hanno rivelato una grande sorpresa: una catena di giovani montagne che raggiungono i 3.353m sopra la superficie del pianeta ghiacciato.
Un’ immagine mostra una chiara visione della superficie di Plutone: è coperto da ampie zone lisce, terreno gibboso e montagne. Enormi montagne.
LE MONTAGNE
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Le montagnenon hanno più di 100 milioni di anni – giovani se pensate all’età di 4,56 miliardi di anni del Sistema Solare – e potrebbero essere ancora in fase di crescita.
Questo suggerisce che l’area dove si trovano può essere geologicamente ancora attiva.
A differenza delle lune ghiacciate di pianeti giganti, Plutone non può essere riscaldata da interazioni gravitazionali con un corpo planetario molto più grande.
Qualche altro processo deve aver generato quel paesaggio montuoso.
Gli scienziati sanno che la superficie del pianeta nano è ricoperts di azoto, metano e monossido di carbonio ghiacciati.
Ma non sarebbero in grado di generare montagne.

ACQUA
Ciò lascia supporre che sia opera di H2O: acqua ghiacciata come l’abbiamo qui sulla Terra.
La topografia ripida significa che il fondamento che genera queste montagne deve essere fatto di acqua ghiacciata.
Gli scienziati non hanno dubbi: c’è n’è in abbondanza.

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Prima dell’arrivo di New Horizons, gli scienziati della NASA pensavano che Plutone probabilmente aveva un nucleo roccioso circondato da un mantello di ghiaccio d’acqua.
Ma avevano difficoltà a trovare la prova .
Altri dati dalla sonda potrebbero confermare definitivamente che le montagne indicano che c’è un sacco di acqua su Plutone.
Ci vorranno circa 16 mesi per scaricare tutte le informazioni raccolte da di New Horizon e i suoi sette strumenti di bordo durante il flyby.

Trovare acqua su un altro mondo è importante perché l’acqua è considerata uno degli ingredienti chiave per la vita come noi la conosciamo.

CRATERI
Un’altra delle grandi sorprese è l’assenza di crateri in quella regione montuosa.
Come per il resto della superficie di Plutone, questa regione si pensa essere stata colpita da detriti spaziali per miliardi di anni e sarebbe dovuta essere pesantemente ricoperta di crateri.
A meno che l’attività recente non le abbia dato un “lifting”, un ringiovanimento della superficie.

Questa è una delle superfici più giovani mai viste nel Sistema Solare.

IL CUORE DI PLUTONE
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Ancora prima che New Horizons ha fatto il suo passaggio ravvicinato, un’immagine di Plutone ha catturato l’immaginazione del pubblico: una regione a forma di cuore luminosa in primo piano.

Quella regione è stata nominata Tombaugh Reggio in onore di Clyde Tombaugh, l’uomo che ha scoperto Plutone nel 1930.
New Horizons trasporta proprio le sue ceneri.
LUNE MISTERIOSE
La NASA ha anche rilasciato una nuova immagine della luna più grande di Plutone, Caronte.
E ‘un piccolo mondo con profondi canyon, depressioni, scogliere … oscure regioni che sono ancora un po’ misterioso.

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Caronte ha una serie di avvallamenti e scogliere che si estendono per 960 km sulla superficie.
Oltre a Caronte, Plutone ha altre quattro piccole lune: Stige, Notte, Cerbero e Idra.
New Horizons ha catturato le prime immagini di Idra.

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Sono solo pixel, ma la NASA è molto entusiasta perché mostra le dimensioni della luna “allungata”.

IL FUTURO DI PLUTONE

New Horizons è stata lanciata il 19 gennaio 2006, qualche prima del grande dibattito avviato sullo status di Plutone come pianeta.
Nel mese di agosto dello stesso anno, l’Unione Astronomica Internazionale (UAI) ha riclassificato Plutone come pianeta nano.
Ma la decisione potrebbe essere ribaltata.
(LEGGI QUI).

New Horizons è ormai a più di un milione e mezzo di km dall’altra parte di Plutone.
La sonda continuerà a volare fuori nella fascia di Kuiper.
La NASA vorrebbe estendere la sua missione e inviarla ad esplorare un altro piccolo mondo.

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La missione di New Horizon completa quello che la NASA chiama la ricognizione del Sistema Solare classico, e rende gli Stati Uniti la prima nazione ad aver inviato una sonda spaziale su ogni pianeta, da Mercurio a Plutone.