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Marte, 52 anni fa lo storico incontro con il Pianeta Rosso

marte-mariner-4ROMA – Il 14 luglio segna uno storico anniversario spaziale: il primo flyby di Marte.
Esattamente 52 anni fa, il 14 luglio del 1965, la sonda della NASA Mariner 4 ha sorvolato il Pianeta Rosso, diventando il primo veicolo spaziale ad aver visto da vicino un altro pianeta. (Nel dicembre 1962 Mariner 2 della NASA raccolse dati, ma non immagini, quando passò vicino a Venere).
L’esplorazione spaziale era ben diversa nel 1965.
Gli Stati Uniti e l’Unione Sovietica erano in corsa per inviare uomini sulla Luna e per missioni nel sistema solare.
Le storie di fantascienza incentrate sulla vita umanoide su Venere e Marte non potevano essere smentite.

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Il primo flyby di Marte

Il Pianeta Rosso è abbastanza piccolo, ed è lontano dalla Terra.
Le caratteristiche della superficie [se visto dal telescopio] hanno quasi le stesse dimensioni delle variazioni nell’atmosfera terrestre.

Ciò significava che Mariner 4 è servito da missione di ricognizione.
Tra le questioni essenziali, doveva analizzare lo spessore dell’atmosfera marziana e che tipo di superficie possedeva il pianeta.
Con grande sorpresa degli scienziati, Mariner 4 svelò che Marte devia il vento solare (il flusso costante di particelle emesse dal Sole), come fa la Terra, sebbene i suoi campi magnetici siano davvero deboli, solo lo 0,01 per cento di forza rispetto a quello del campo magnetico terrestre.

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Il campo magnetico terrestre e l’atmosfera spessa fungono da schermi di radiazione, mentre su Marte, un livello nell’alta atmosfera (chiamata ionosfera) devia alcune delle particelle.
Tuttavia, non è una difesa perfetta, visto che i livelli di radiazione sul pianeta sono molto superiori rispetto quelli della Terra.

Le immagini di Mariner 4 mostravano crateri: questo sorprese i ricercatori, che fino a quel momento pensavano che i forti venti marziani avrebbero dovuto erodere queste strutture.
Ma la risoluzione sulla telecamera della sonda era abbastanza bassa per gli standard odierni: i più piccoli e i più erosi crateri, valli e canyon, non erano visibili.

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Mariner 4 inviò tantissimi dati e 22 immagini di Marte, ma il ritmo di trasmissione di informazioni era niente rispetto agli standard odierni.
L’antenna utilizzata per il rimando era l’equivalente del “codice Morse”, a bitrate molto bassi.

La missione Mariner 4 cessò nel 1967.

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